¿Qué es el agotamiento por calor?

El agotamiento por calor es una enfermedad relacionada con el calor que aparece cuando las personas están expuestas al calor ambiental durante períodos prolongados de tiempo. Esta condición no es tan grave como el golpe de calor, otra enfermedad relacionada con el calor, pero puede convertirse en un problema médico grave si no se aborda, y la gente debe prestar mucha atención a los primeros signos de esta condición cuando están en climas calurosos. Esta condición es especialmente común en los meses de verano, cuando las temperaturas son típicamente más altas, pero la gente puede obtener agotamiento por calor en cualquier época del año, incluyendo un día de invierno inusualmente cálido, y pueden obtener esta condición en ambientes como saunas.

En el agotamiento por calor, el suministro de fluidos del cuerpo comienza a agotarse, y esto libera el balance de electrolitos. Las personas con agotamiento por calor generalmente comienzan a sentirse mareadas, desorientadas y confundidas, y pueden experimentar dolores de cabeza, náuseas y vómitos. Típicamente también sudan pesadamente, y pueden desarrollar la piel clammy. Si se permite que el agotamiento persista, puede ocurrir colapso.

Normalmente, la temperatura corporal central permanece relativamente estable o ligeramente elevada en los casos de agotamiento por calor, que es una diferencia clave entre esta condición y el golpe de calor. Sin embargo, la temperatura interna puede aumentar, a veces muy rápidamente, en casos no tratados, causando un simple caso de agotamiento por calor para convertirse en golpe de calor. Si ocurre un golpe de calor, pueden ocurrir daños cerebrales, ataques al corazón y muerte.

La mejor manera de tratar el agotamiento por calor es evitar obtenerlo en primer lugar. En climas cálidos, la gente debe beber mucha agua, usar ropa de colores claros para reflejar el calor, y considerar sentarse a la sombra y usar sombreros y sombrillas. Cuando se ejercita en el calor, la gente debe tomarlo con calma si normalmente no trabajan en altas temperaturas, y las personas que son sensibles al calor pueden querer evitar el ejercicio por completo. Si alguien comienza a sentirse un poco desorientado, cansado o enfermo en el calor, él o ella debe ser trasladado a un lugar fresco, y se les anima a acostarse y descansar. Esto puede evitar graves enfermedades relacionadas con el calor.

En los casos en que se produce agotamiento por calor, el paciente necesita enfriarse y relajarse. Mover a alguien dentro de casa es recomendable, y él o ella debe recibir bebidas frías. Las bebidas con cafeína deben evitarse, y puede ayudar a sentarse en un baño frío, o para envolver al paciente en toallas humedecidas con agua fría. La gente también debe ser consciente de que muchos medicamentos aumentan la susceptibilidad al calor, al igual que algunas condiciones médicas, y los niños pequeños, en particular, corren un riesgo muy alto de contraer enfermedades relacionadas con el calor.