¿Qué es la percepción del color?

La percepción del color es una fascinante serie de reacciones físicas y químicas que permiten a algunos organismos ver en color. El proceso de percepción del color está literalmente todo en la mente, con el ojo que contiene el equipo que responde a la luz para que el cerebro pueda procesarla. El número de colores que un organismo puede distinguir puede variar considerablemente, desde animales que pueden ver una amplia gama de millones de colores a los animales que ven en un rango mucho más limitado.

Dos tipos de células en el ojo son responsables de la visión: varillas y conos. Ambas células se encuentran en la retina, y responden a la luz cuando entra en el ojo. Las varillas son altamente sensibles a la luz, lo que permite una visión en un rango de niveles de luz, mientras que los conos están sensibilizados a colores de rangos de longitudes de onda particulares. Los seres humanos tienen tres tipos diferentes de conos sensibilizados a cortas, medias y largas longitudes de onda, y son especialmente sensibles a la luz amarilla y verde. Los organismos con tres tipos de conos se conocen como tricromáticos y otros animales pueden tener dos tipos de conos (dicromáticos), mientras que otros tienen hasta cinco (pentacrómicos).

Hasta 2005, los investigadores asumieron que el número de conos en el ojo era aproximadamente igual para todas las personas, y que todas las personas tenían el mismo número de diferentes tipos de conos. Sin embargo, cuando se desarrolló la tecnología de imagen que se podía usar para mirar en un ojo vivo y distinguir entre los diferentes tipos de conos presentes, los investigadores aprendieron que la gente realmente tiene distribuciones muy irregulares de conos. El 40% de los conos de una persona podría ser sensible a la luz de longitud de onda media, mientras que otra persona podría tener sólo la mitad de ese número, pero ambas personas percibirían el color de la misma manera, lo que sugiere fuertemente que los aspectos clave de la percepción de color ocurren en el cerebro, No el ojo.

Cuando la luz entra en el ojo y golpea los conos, ciertos conos disparan en respuesta a la longitud de onda a la que están sensibilizados. La respuesta se envía a lo largo del nervio óptico al cerebro, y el cerebro procesa la información, permitiendo que el organismo vea en color. La percepción del color es importante para muchos animales porque puede usarse para distinguir más del ambiente natural, y porque los colores se usan a menudo como señales. Los hongos venenosos, por ejemplo, son a veces de colores brillantes como una advertencia.

El proceso de percepción visual ocurre tan rápidamente que la gente siente que es instantánea, mientras mira algo e inmediatamente lo ve. Los ojos también devuelven constantemente nueva información, permitiendo a la gente detectar cambios como el movimiento. Aunque la mecánica básica de cómo la visión y el trabajo de la percepción del color se entiende, los procesos son todavía un poco misterioso para los investigadores. Los mecanismos detrás de la ceguera del color, por ejemplo, no se entienden completamente.