¿Qué implica la producción de glóbulos rojos?

En los seres humanos, la producción de glóbulos rojos ocurre casi exclusivamente en la médula de los huesos. Las células madre ubicadas en la médula generan glóbulos rojos y blancos y los liberan en el torrente sanguíneo. Los glóbulos rojos, también llamados eritrocitos, no tienen un núcleo y son incapaces de dividir la forma en que otras células lo hacen.

Alrededor de cuatro a cinco semanas después de la gestación, el embrión humano comienza a desarrollar sangre. Estos embriones jóvenes no tienen médula ósea para crear sangre por lo que es creado por las células madre en el saco vitelino. A medida que los órganos internos se desarrollan, la producción de glóbulos rojos se traslada al hígado. Esto ocurre entre las nueve y las doce semanas. A mediados del segundo trimestre, este proceso se traslada a la médula ósea durante toda la vida de la persona.

Los niños son capaces de producir células sanguíneas en la médula de casi todos sus huesos. Cuando una persona envejece, algunos de los huesos dejan de producir glóbulos rojos. El fémur, por ejemplo, deja de producir glóbulos rojos a mediados de los años veinte.

Las células madre hematopoyéticas son responsables de producir glóbulos rojos. Estas células madre tienen la capacidad de formar células precursoras para cualquier tipo de célula sanguínea. Una vez que la célula precursora está completamente formada, sin embargo, sólo creará un tipo específico de célula sanguínea. Las células madre utilizadas para crear glóbulos rojos existen durante la vida de una persona. Si bien es posible matar a las células madre a través de radiación o lesiones, son capaces de autorreplicarse, así como la creación de nuevas células sanguíneas.

Un glóbulo rojo muere después de unos 120 días. A lo largo de su vida útil, la membrana celular se deteriora, causando daño a la célula. Son incapaces de hacer reparaciones, por lo que las células dañadas se eliminan del cuerpo a través del hígado o el bazo. Algunos de los componentes de las células se reciclan, mientras que otros componentes se eliminan como productos de desecho.

Con una vida útil relativamente corta, la producción de glóbulos rojos debe continuar diariamente. Se tarda alrededor de una semana para que los glóbulos rojos maduren en la médula. Por lo general, el cuerpo produce y destruye alrededor de 200 millones de glóbulos rojos cada día. La producción aumentará si los niveles de oxígeno en la sangre son demasiado bajos y disminuyen si el nivel de oxígeno es alto. Las enzimas liberadas por los riñones instruyen a la médula para aumentar o disminuir la producción de glóbulos rojos.