¿Qué es el cáncer de cuello uterino?

El cáncer de cuello uterino es un cáncer común que puede afectar primero al cuello del útero, el área que se encuentra junto al útero, y luego se puede extender al útero, a la pared vaginal y hacer metástasis a otras partes del cuerpo. En los últimos años, la comunidad médica ha dado grandes pasos para reconocer el factor de riesgo predominante para el cáncer de cuello uterino, que es la contracción de varias formas de virus del papiloma humano (VPH). En la mayoría de los casos de esta condición, las mujeres también resultan positivas para una infección más temprana del VPH, que a menudo carece de síntomas. No todos los casos de cáncer de cuello uterino son causados ​​por VPH y hay personas que contraen VPH y no contraen este cáncer. Sin embargo, el factor de riesgo aumenta significativamente para aquellos que han tenido VPH, y ahora hay una vacuna para estas formas de VPH que pueden disminuir considerablemente el riesgo.

Sólo en Estados Unidos, aproximadamente 11.000 mujeres reciben anualmente un diagnóstico de cáncer del cuello uterino, y de estos casos, hasta 4.000 de estas mujeres pueden morir. Con las visitas anuales a los ginecólogos y los frotis anuales de Papanicolau, puede ser muy fácil diagnosticar el cáncer en estadio temprano cuando es más tratable. Dado que los científicos han descubierto la conexión con el VPH, a las mujeres en riesgo también se les puede pedir que hagan una prueba de sangre del VPH en un laboratorio para descartar este factor de riesgo para la condición. Es importante tener en cuenta que incluso si no prueba positivo para el VPH, todavía puede desarrollar cáncer de cuello uterino. Otros factores de riesgo como el hacerse sexualmente activo a una edad temprana, tener múltiples parejas, tener relaciones sexuales no seguras y fumar puede aumentar el riesgo de la enfermedad.

El cáncer en la etapa inicial del cuello uterino, donde hay algunas células anormales, a menudo tiene pocos síntomas. A medida que el cáncer progresa y estas pocas células se convierten en lesiones de células escamosas, luego los tumores, y comienzan a afectar el útero, la pelvis y metástasis, otros síntomas comienzan a surgir. Puede producirse sangrado vaginal entre períodos, o después de haber pasado por la menopausia. Puede ser doloroso tener relaciones sexuales, y el coito puede causar aún más sangrado. Las mujeres también pueden observar un flujo ligeramente acuoso teñido con sangre que puede oler mal. Notar cualquiera de estos síntomas significa que usted debe ver a un ginecólogo de inmediato, incluso si sus exámenes de Papanicolau han sido normales en el pasado.

Una vez que este cáncer se ha detectado, pruebas adicionales ayudan a confirmar el diagnóstico y determinar la etapa del cáncer. Estas pruebas incluyen un examen físico, biopsias de cualquier área que aparezcan cancerosas, y un procedimiento llamado biopsia conización o cono, que elimina una pieza cónica de tejido del cuello uterino. También puede esperar someterse a más exámenes de sangre, rayos xy escáneres corporales para buscar áreas de cáncer fuera del cuello uterino.

El tratamiento de la afección depende mucho de la etapa del cáncer. Cuando el cáncer se encuentra en estadios tempranos, la conización, la cirugía con láser o la criocirugía (congelación de las células) pueden eliminar células anormales del exterior del cuello uterino. Una vez que el cáncer se ha movido más profundamente en el cuello uterino o está afectando el útero, una histerectomía casi siempre se requiere, y si el cáncer se ha metastatizado, las mujeres también pueden necesitar someterse a la radiación y / o quimioterapia para matar las células cancerosas. Las mejores opciones de tratamiento están disponibles para aquellos que tienen esta condición diagnosticada temprano, por lo que no se puede hacer suficiente hincapié en que los exámenes ginecológicos regulares y frotis de Papanicolau son importantes.

Para muchas mujeres que tienen cáncer cervical, tener un hijo en el futuro puede ser difícil o imposible. Cuando la condición se detecta en etapas tempranas, la eliminación de células anormales o conización e incluso la eliminación de la mayor parte del cuello uterino no significa que no pueda quedar embarazada. Sin embargo, dado que el cuello del útero es esencialmente el punto de espera para un feto en crecimiento, los embarazos son mucho más propensos a abortar. Obviamente, un tratamiento más significativo, como la histerectomía, significa que el embarazo no es posible.

La vacuna contra el VPH puede ser la mejor oportunidad de prevenir el cáncer cervical, aunque ciertamente no es una licencia para tener relaciones sexuales sin protección, y no es una garantía del 100% que el cáncer no ocurra. Algunos padres creen que la vacunación les dará a los niños la licencia para participar en el sexo temprano o enviar un mensaje mixto a sus hijos, y desconfían de tener sus hijas vacunadas. Cabe señalar que el VPH puede contraerse por contacto piel a piel y no necesariamente tiene que ser contraído a través de relaciones sexuales estándar. Se debe aconsejar a las niñas y los niños que se abstengan de tener relaciones sexuales y esperar, ya que múltiples parejas sexuales y relaciones sexuales tempranas aumentan el riesgo de infección por VPH para ambos. Los que son sexualmente activos siempre deben usar preservativos, lo que puede disminuir el riesgo de infección por VPH, además de proteger tanto a hombres como a mujeres de otras enfermedades de transmisión sexual.