¿Qué es la neumonía por inhalación?

La neumonía por inhalación es una condición pulmonar que ocurre cuando una sustancia líquida o sólida es respirada accidentalmente en las vías respiratorias. Las sustancias extrañas, como el contenido estomacal regurgitado, la saliva, los alimentos y las bebidas pueden irritar e inflamar los pulmones y, posiblemente, introducir infecciones bacterianas graves. La gravedad de los síntomas depende de la cantidad de material inhalado, pero la mayoría de las personas experimentan tos crónica, sibilancias, dolor en el pecho y fatiga. Los casos leves generalmente pueden ser tratados con antibióticos orales. Los pacientes que desarrollan síntomas severos y persistentes pueden necesitar recibir oxigenoterapia y antibióticos intravenosos en un hospital.

La mayoría de las personas que experimentan esta condición están incapacitadas en el momento en que se inhala la sustancia extraña. Una persona puede tener una convulsión o apoplejía, o estar bajo anestesia general para un procedimiento quirúrgico. Las personas que consumen demasiado alcohol o están bajo la influencia de drogas sedantes también pueden ahogarse en los líquidos de la boca o vomitar e inhalar algunos en sus pulmones. Ocasionalmente, los alimentos o líquidos encuentran su camino a los pulmones de las personas con reflejos de mordaza pobres o problemas crónicos de la garganta. Tener enfermedad de reflujo gastrointestinal aumenta las posibilidades de contraer este tipo de neumonía también.

Inhalar los ácidos del estómago en el vómito causa una reacción inflamatoria química en los pulmones. Del mismo modo, la saliva y otros contenidos en la boca albergan bacterias, que pueden conducir a abscesos infectados en el tejido pulmonar si se produce la inhalación. Ambos tipos de neumonía por inhalación pueden hacer que una persona tosa dolorosamente y tenga problemas para respirar con normalidad. Un individuo puede sibilar, sentirse muy fatigado y desarrollar fiebre. Si las bacterias están presentes, su aliento puede tener un olor desagradable y la tos puede producir una flema verde y sanguinolenta. Es importante visitar a un médico o sala de emergencia en el primer signo posible de esta condición para aprender sobre las opciones de tratamiento.

Un médico puede confirmar si la neumonía por inhalación es responsable de los síntomas del paciente escuchando los pulmones, verificando los niveles de oxígeno en la sangre y tomando imágenes del tórax. Él o ella busca signos de abscesos bacterianos y la inflamación para medir la gravedad del trastorno. Si las pruebas no son concluyentes, una cámara de fibra óptica llamada broncoscopio puede ser alimentada a través de la boca hacia los pulmones para que el médico pueda ver el tejido interno.

Muchas personas que contraen este tipo de neumonía son capaces de mejorar en unos pocos días con el descanso y la ingesta de líquidos adecuada. Las infecciones bacterianas tienden a responder bien a un curso de dos semanas de antibióticos orales. Un paciente con dificultades respiratorias graves puede necesitar hospitalización y recibir oxigenoterapia. Con pronta atención, incluso casos graves de neumonía son generalmente curables.