¿Qué es la enfermedad vascular isquémica?

La enfermedad vascular isquémica es una afección caracterizada por el estrechamiento de los vasos sanguíneos. Cuando las arterias se estrechan severamente y disminuye el flujo sanguíneo, las células del cuerpo se ven privadas de nutrientes y oxígeno. El corazón o el cerebro podría sufrir si la isquemia se encuentra en esas regiones. Si esta afección se produce fuera de estas áreas, se manifiesta como enfermedad arterial periférica. Accidente cerebrovascular, ataque al corazón y la demencia son algunos de los posibles resultados de esta enfermedad.

Una de las principales causas de la enfermedad vascular isquémica es la aterosclerosis, la acumulación de grasas y otras sustancias que forman placa dentro de las arterias. Cuando el revestimiento interno de las arterias es dañado, se produce inflamación y la placa comienza a formarse. Aunque la acumulación de placa podría ser peor en ciertas arterias, las personas con aterosclerosis generalmente tienen la condición en todo su sistema cardiovascular. Los factores de riesgo para el desarrollo de la aterosclerosis incluyen el tabaquismo, la diabetes, la presión arterial alta y el colesterol alto. Otros factores que aumentan la probabilidad de desarrollar aterosclerosis son la dieta, la falta de ejercicio y la obesidad.

La forma más común de enfermedad vascular isquémica es la enfermedad arterial periférica, que afecta a los vasos sanguíneos fuera del corazón y el cerebro. A medida que la placa se acumula en las arterias de las piernas, los brazos o los riñones, el flujo sanguíneo se bloquea gradualmente. La afección puede ser asintomática durante décadas. Se cree que la condición puede comenzar tan pronto como los adolescentes, teniendo muchos años para ser notorio. Una vez que las constricciones se vuelven severas, los síntomas ocurren, incluyendo manos o pies fríos, calambres o dolor en los músculos de las piernas y pulso reducido o ausente del brazo o de la pierna.

La enfermedad coronaria es una forma de enfermedad vascular isquémica que afecta al corazón. Las arterias que proporcionan nutrientes y oxígeno al músculo cardíaco se vuelven tan estrechas que el músculo es esencialmente muerto de hambre. La angina indica la presencia de arterias coronarias estrechadas y insuficiente suministro de oxígeno. Cuando parte del músculo cardíaco está completamente privado de oxígeno, se produce un infarto de miocardio – un ataque al corazón. Si el tratamiento no es rápido, el daño cardiaco duradero es posible.

La mayoría de los accidentes cerebrovasculares son el resultado de la pérdida de suministro de sangre al cerebro. Los coágulos que se forman a partir de la placa inestable son una causa principal de accidente cerebrovascular. La aterosclerosis rara vez se localiza, por lo que los pacientes que han sufrido un ataque al corazón o tienen enfermedad de la arteria periférica están en un mayor riesgo de un accidente cerebrovascular. Se sospecha que la enfermedad vascular que afecta al cerebro contribuye al desarrollo de la demencia. La disminución a largo plazo en el flujo de nutrientes y oxígeno al cerebro podría causar una pérdida creciente de la función cerebral.

La prevención eficaz de la enfermedad vascular isquémica comienza cuando las personas son jóvenes. Muchos factores del estilo de vida que son controlables juegan un papel en el desarrollo de la enfermedad. El ejercicio regular, el mantenimiento de un peso saludable y el manejo cuidadoso de la dieta mejoran la salud cardiovascular. Se cree que evitar las grasas saturadas y trans al aumentar las frutas y verduras frescas reduce el riesgo de desarrollar la enfermedad. El uso de tabaco constriñe las arterias, por lo que se aconseja a los fumadores iniciar un programa para dejar de fumar.