¿Qué es la insulina?

La insulina es una hormona que es producida por el páncreas y que regula el nivel de glucosa – un azúcar simple que proporciona energía – en la sangre. Los cuerpos humanos requieren una cantidad constante de glucosa a lo largo del día, y que la glucosa proviene de los alimentos que la gente come. La gente no pasa todo el día comiendo un poco de comida a la vez para mantener un flujo constante de glucosa, sin embargo. Aquí es donde entra en juego la insulina, permitiendo que los cuerpos de las personas almacenen la glucosa para que pueda usarse según sea necesario.

Cuando una persona tiene más glucosa en su sangre de la que se necesita en ese momento, la insulina estimula las células en el hígado, los músculos y la grasa. El hígado y las células musculares combinan glucosa en un compuesto llamado glucógeno, almacenando esencialmente la energía para su uso posterior. La insulina también elimina otros subproductos de los alimentos del cuerpo mediante la estimulación de las células de grasa para formar grasas de ácidos grasos y por estimular las células del hígado y el riñón para convertir los aminoácidos en proteínas. Esta hormona también evita que el hígado y los riñones produzcan glucosa a partir de materiales parcialmente metabolizados, un proceso que puede dañar estos órganos con el tiempo.

La insulina, que está compuesta por 51 aminoácidos, está estrechamente relacionada con el glucagón, otra hormona que es secretada por el páncreas. Glucagón se pone en acción cuando no hay suficiente glucosa en la sangre. Estimula el hígado y los músculos para que rompan el glucógeno que se creó a través de la intervención de la insulina. La insulina y el glucagón trabajan juntos para controlar los niveles de glucosa en sangre del cuerpo o los niveles de azúcar en la sangre.

Cuando el cuerpo de una persona no produce insulina, tiene diabetes tipo 1. Alguien que tiene diabetes tipo 1 debe recibir inyecciones de insulina para que su cuerpo pueda regular sus niveles de azúcar en la sangre. Cuando el cuerpo de una persona produce insulina pero no la usa correctamente, tiene diabetes tipo 2, que es mucho más común que la de tipo 1. Las personas que tienen diabetes tipo 2 suelen tener altos niveles de azúcar en la sangre que deben regular a través de la dieta y ejercicio. La insulina o ciertos otros medicamentos también se pueden usar para tratar la diabetes tipo 2 si la dieta adecuada y el ejercicio son incapaces de regular los niveles de azúcar en la sangre del paciente.

La insulina también desempeña un papel importante en el cerebro. La investigación ha demostrado que la insulina cerebral ayuda a mejorar la memoria de una persona y la capacidad de aprender. También se han realizado estudios que sugieren que la insulina podría ayudar a combatir la enfermedad de Alzheimer al impedir las proteínas que atacan las células cerebrales de la víctima, lo que reducirá o evitará la pérdida de memoria. Se han realizado estudios en los que los pacientes de Alzheimer pulverizan insulina a través de sus fosas nasales, y los resultados han sido alentadores para los investigadores.